作者:赵熙熙 来源:科学网 www.sciencenet.cn 发布时间:2014/11/12 8:54:44
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罗塞塔项目准备降落彗星 寻找有机尘埃
历时7小时

 

人类空间探索历史上最雄心勃勃的一幕即将上演,这便是在一颗彗星上着陆。11月12日,欧洲空间局(ESA)的罗塞塔探测器将释放一枚洗衣机大小的着陆器——菲莱,进而希望它能够安全地着陆在彗星67P/Churyumov-Gerasimenko布满尘埃的黑暗表面上。

在ESA下属欧洲航天控制中心于10日在德国达姆施塔特举行的新闻发布会上,该项目经理表示他们已经做了所有能够做的工作。有关着陆器的命令已经上传,现在菲莱已经启动并正在热身。而项目小组现在只想睡个好觉。

项目飞行总监Andrea Accomazzo说:“我不否认我们有点累,但我们也很兴奋。”他说:“我不认为我们有机会再次登陆彗星。我相信我们已经做了所有自己需要做和能够做的一切。”

彗星67P/Churyumov-Gerasimenko外形看似由两个组成部分“连体”而成,最大直径约4公里,其不规则的外形条件并不利于着陆器的平稳投放。

项目科学家起初在8月底选出5个候选着陆点,分别命名为A、I、B、J和C点(均位于一个面积为1平方公里的椭圆形区域内),并通过分析每个候选地点的相关图像与数据信息,于9月选出了一个首选着陆点和一个备用着陆点。

被命名为“J点”的首选着陆点位于彗星“头部”。与其他候选地点相比,J点所在区域的大多数斜面的倾角都小于30度,且周围石块数量较少,大大降低了菲莱着陆器在着陆时发生倾倒的风险;另外,该区域能吸收大量的太阳光照,可在菲莱着陆器电池初始电量耗尽后帮其充电,确保科学观测活动继续进行。

备用着陆点C点位于彗星的“身体”部分,一旦更多的分析表明J点并不适于着陆,C点将取而代之。

如今项目组给了“J点”一个正式的名称:Agilkia。

据项目组介绍,在释放着陆器之前,罗塞塔探测器将稍微远离彗星。在一系列复杂的操控之后,探测器将在美国东部标准时间本周三上午4:03从距离彗星22.5公里的高空释放菲莱着陆器。

随着着陆器的释放,菲莱将开始无动力飘落,在大约7个小时之后以步行的速度降落在彗星表面。如果一切顺利,项目组希望着陆器能够在11:02成功降落在彗星上。(而实际的着陆过程应该发生在此前的半个小时,这一延误是因为无线电信号到达地球需要的时间所造成的。)

莱菲探测器在其3条腿中都配备了鱼叉和旋转螺丝,从而能够帮助其抓紧地面。罗塞塔项目科学家Matt Taylor表示,之前由罗塞塔探测器传回的数据显示,彗星67P/Churyumov-Gerasimenko的表面比预期略微“暖和”一些,这意味着其表面除了冰可能还覆盖着更多的尘埃。这将帮助着陆器能够更顺利地降落在这颗彗星的表面,而不是被弹向空中。

如果一切顺利,这一历史性的时刻也意味着一次接力棒的成功传递——它被从将罗塞塔和菲莱送往彗星的工程师和项目管理者手中交到了接下来将开始采集数据的科学家那里。“在此之前我们从事的科学工作一直都好像是在做兼职。”Taylor说,“从这一周开始,我们将成为故事的主角。”

科学家表示,他们想在这颗彗星上找到黑色、富含有机质的尘埃。研究人员相信,这些尘埃代表了自从太阳系在45亿年前形成以来从未改变过的物质。

罗塞塔彗星探测器于2004年3月发射升空,经过历时10年多、总长超过64亿公里的太空飞行,于今年8月6日按计划成功进入距离彗星67P/Churyumov-Gerasimenko约100公里的轨道。

罗塞塔探测器是人类首个近距离环绕彗星飞行的航天器,将在未来一年多时间里陪伴彗星67P/Churyumov-Gerasimenko接近太阳。科学家认为,彗星就如同时间胶囊,蕴藏着太阳系形成时期留下的原始物质;对彗星发散出的气体、尘埃以及彗星核结构和其他相关有机物质进行详细研究,将有助人类探清与太阳系形成、地球上水的来源乃至生命起源有关的奥秘。(赵熙熙)

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