作者:段歆涔 来源:中国科学报 发布时间:2013-6-3 9:05:41
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科学家质疑俄罗斯万年猛犸象“流血”新发现可靠性

该样本极有可能是一项重大发现,但是关于它的声明并非全部都是正确的。图片来源: LEONELLO CALVETTI/SPL
 
■本报实习生 段歆涔
 
5月29日,一家俄罗斯媒体发布了一则抓人眼球的消息:该国研究人员在新西伯利亚群岛上发现了一具保存程度惊人完好的长毛猛犸象遗骸。这具1万多年前的遗骸具有鲜活的肌肉组织,还有在零下10摄氏度的条件下依然保持液态的血液。
 
液态血液
 
当日,《西伯利亚时报》的一则报道展示了许多极具震撼力的样本照片,比如,一张显示猛犸象的身体组织仍然保持微红的照片。该报还展示了一小瓶深棕色、被称为“血液”的液体。据说,该液体是在位于冰洞中的这具遗骸的腹中被发现的。该新闻报道的内容主要由Semyon Grigoriev—— 一位来自俄罗斯雅库茨克市东北联邦大学的研究员,同时也是一项复活猛犸象研究的领导者提供。Grigoriev推测,猛犸象的血液中含有某种“抗冻结的物质”,并宣称该样本(来自一头年龄在50岁到60岁之间的母象)是古生物学历史上保存最为完好的猛犸象样本。
 
同时,来自法新社(AFP)的报道称,这是被发现的首个老年母猛犸象样本。该报道还引述Grigoriev的话说:“我们极有可能在该样本中发现仍然存活的细胞。”这个发现对他与韩国Sooam生物技术研究基金会联合开展的克隆猛犸象项目来说是一个意外的收获。
 
这真是一个巨大的发现。虽然学界此前也曾有过一些值得称道的发现,比如于2007年发现的小猛犸象Lubya,但远不如此次的发现令人震撼。鲜活的肌肉组织、流动的血液以及可能存活的细胞,还有比这些更令人惊讶的东西吗?
 
未经评议
 
然而,《科学美国人》杂志在一篇文章中指出,该报道是在大众媒体而不是在经过同行评议的科学期刊上发布的,因此其可信度大打折扣。为此,该杂志与一些并未参与样本发现的专家取得了联系并得到了一些答复:该样本极有可能是一项重大发现,但是关于它的声明并非全部都是正确的,或者说,这些声明并未被全部证明是正确的。
 
作为研究猛犸象的权威人士,来自美国密歇根大学的Daniel Fisher曾与Grigoriev有过紧密的合作。他在邮件中表示,关于新样本的报道基本属实,但须注意如下几点:
 
“或许是因为语言障碍,或许是因为媒体与科学家相互之间理解的偏差,媒体报道中的一些内容与真实情况有些出入。例如,此次研究的成果并非为首次发现老年母猛犸象的遗骸,准确的表述应该是,首次发现如此完整的老年母猛犸象遗骸。另外,研究人员并没有发现任何‘存活的细胞’,他们最多只是希望能够找到一些含有被克隆技术专家称为‘可利用’DNA的细胞,也就是说找到足够完整的、可被用来克隆猛犸象的DNA。事实上,尽管对于克隆‘可行性’的分析数不胜数,但我认为,迄今为止,学界还没有找到符合猛犸象克隆要求的完整DNA。因为,一般来说,古老的DNA破碎严重,远远达不到克隆出猛犸象胚胎的标准。
 
“至于血液,他们肯定有新的发现,但此时下结论还为时尚早。那瓶深棕色的液体是不是血液?是不是纯粹的血液?都需要更进一步的分析,需要在使用包括微观检验等方法之后才能弄清楚。我曾在猛犸象的血管内亲眼看到凝结的血液,和此次媒体刊登的照片很像,所以我认为该媒体的报道从整体上说是有理有据的。此时此刻,我必须对新样本的特性保持客观的态度,但我确信如果对其进行细致研究的话会有有趣的发现。”
 
专家质疑
 
这篇文章还向加拿大温尼伯市曼尼托巴大学生理学家Kevin Campbell咨询,他曾与同事一道,成功利用长毛猛犸象的DNA制造出血红蛋白,并对其存活情况进行了观察。2012年,Campbell与英国约克大学分子生物学家Michael Hofreiter在《科学美国人》杂志发表文章称,这种蛋白质对温度变化很敏感,并具备自我调节功能,能够在寒冷的外部条件下持续向猛犸象的身体组织输送氧气。
 
Campbell在邮件中写到:如果这种液体或者说“血液”样本像肌肉样本一样被完好保存的话(从图片上观察,其被保存得相当好),红细胞是有可能被完好保存的。他告诉《科学美国人》,他对该样本中血氧集合物很感兴趣。
 
“研究血氧集合物的第一步是找到血红细胞,然后将血红蛋白与样本内其他的蛋白质/细胞碎片进行隔离。由于该样本采自体外,所以它很可能已被肌红蛋白和细菌污染。但从样本颜色来看,基本可以断定,其血红蛋白含量很可观(或许其中也含有不少的肌红蛋白)。”
 
Campbell表示,Grigoriev已经通过邮件告诉他,样本“血液”没有冻结,甚至在零下17摄氏度的环境下依然如此。Campbell很想弄清楚为何会有这种现象发生,但他对该“血液”含有所谓的低温防护剂一事持怀疑态度。
 
他在邮件中写到:“通常来说,血液等体内流动液体的冰点在零下6摄氏度左右,该样本却在零下17摄氏度的条件下仍然保持液态,这说明它正处于一种‘过度冷却’状态。许多动物和植物能够在极度寒冷的条件下保持体内液体流动,这是因为它们体内含有被称为抗冻缩氨酸/糖蛋白和低温防护剂的元素,可以极大地降低过度冷却的临界值(大致等同于冰点)。”
 
“如果猛犸象的血液也具有这种特点,那么它们将成为目前已知唯一一种具备该能力的哺乳动物(虽然北极地松鼠腹腔的过度冷却点已被证实为零下2.9摄氏度,不过其原因尚未被查明)。尽管这种现象很有研究价值,但无论如何,我都很怀疑猛犸象的血液能够在零下17摄氏度的环境下保持液体状态。”
 
“例如,它们或许真的携带有某种低温防护剂,并且长期的封存状态使得这种元素被高度浓缩。但另一种可能是,或许根本没有所谓的抗冰冻物质存在,该猛犸象样本体内的水分实际上来源于其周围的冰层,进而使得其体内的‘血液’高度浓缩,其冰点也随之下降;还有一种可能是,该样本被生存在冰层内、具有低温防护剂效能的细菌所感染;同时,抑或还有别的解释。”
 
“另一个问题是:这些样本为何能够在此地保存这么长时间,并且还是‘流动的血液’。不过,除去这些,总体上看,这是一项意义重大的发现,具有很高的研究价值。”
 
目前,Campbell、Fisher正与Grigoriev就新样本的研究进行讨论。从好的方面来说,该样本的发现或许意味着一场对猛犸象生理机能认知的革命。但一些科学家并不希望将猛犸象这种已经灭绝很久的物种复活,正如《科学美国人》杂志之前发表的一篇文章所描述的那样,反灭绝并不是个好主意。(原标题《万年猛犸象真在“流血”吗》)
 
《中国科学报》 (2013-06-03 第3版 国际)
 
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