作者:任海军 来源:新华社 发布时间:2009-6-4 8:52:37
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美专家称太阳风是水星“留住”大气的重要原因
 
水星是距离太阳最近的行星,其特殊环境理应使该天体无法保持拥有大气。美国航天局科学家6月2日发布消息说,太阳风可能是水星大气不断得到物质补充的重要原因。
 
水星表面的白天温度可达450摄氏度,其重力加速度比较小,大约只有地球的38%。这些状况使水星大气层非常稀薄,如果无法得到物质补充,水星大气可能早就消失了。
 
美航天局戈达德航天中心负责“信使”号水星探测器的科学家詹姆斯·斯莱文在解释水星大气至今存在的原因时说,太阳风是来自太阳的高速运动的等离子体流,太阳风的移动速度可达每秒400公里到600公里,其中的高速带电粒子可将足够多的能量传递给水星表面粒子,使后者脱离水星表面,补充到水星大气中。不过,实现这一点需要克服水星磁场的阻挠。
 
“信使”号探测器2008年1月14日第一次飞掠水星以及同年10月6日第二次飞掠水星时,发现整个水星遍布巨大磁场。斯莱文介绍说,太阳风到达水星磁场时,“风”中的带电粒子会受到水星磁场的作用力,其运行方向会有所偏转,本应无法到达水星表面。不过,太阳风自身的磁场会与水星磁场相互作用,扭曲成漩涡状结构,这便是被称作通量传输事件的天文学现象。这种现象使一部分“风”中带电粒子可以到达水星表面,最终促使水星表面粒子逃逸到水星大气中。
 
斯莱文指出,行星磁场与空间中其他磁场连接的过程被称作磁场重联,这种现象在宇宙中比较常见,地球磁场也会发生类似现象。但“信使”号探测器的观测表明,水星磁场发生磁场重联现象的频率比地球磁场高10倍。
 
斯莱文说,“信使”号探测器今年9月29日将第三次飞掠水星,并于2011年进入环绕水星的运行轨道,科学家们届时可望获得解释上述现象的更多线索。
 
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