作者:张章 来源:中国科学报 发布时间:2014/12/30 9:25:30
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NASA:重压之下收获颇丰
美科学机构闯过新财年预算鬼门关

NASA获得1亿美元推进木卫二项目。图片来源:NASA

当政治诡计结束,一切尘埃落定,近日美国国会批准的2015财年1万亿美元经费终于表明,一些立法者仍然让公众听到了他们的呼声。在国会没有新资金可以支配的1年里,宇航局(NASA)和国家科学基金会(NSF)可谓捷报频传。

这些机构的健康发展很大程度上与退休众议员Frank Wolf和参议员Barbara Mikulski的工作密不可分。这两位高级官员——分别领导两院负责NASA和NSF拨款事宜的委员会,一贯主张保护这些机构。(Mikulski还曾担任参议员拨款委员会主席。)今年,他们的观点在被拖延的拨款磋商中获得胜利,勉强让这两个机构在10月1日开始的2015财年中避免了新一轮政府关门和开支冻结延长。

在去年一系列预算打击之下,研究人员已经作好了最坏打算,估计2015财年自由支配经费部分不会有所增长。在这种背景下,许多科研机构仍取得惊人成果。

一个引人瞩目的赢家是NASA的51.5亿美元的科学办公室。国会拒绝了白宫削减1.79亿美元经费的提议,并将经费总额小幅提升了9300万美元,最终达到52.4亿美元。前后相差的2.72亿美元的最大影响是为SOFIA项目追加了7000万美元以及提供1亿美元加速木卫二项目进程——研究人员相信这颗星球冰盖下的湖泊中可能存在生命。

立法者还驳回了削减哈勃太空望远镜项目2500万美元和追回项目团队进行的教育和公共宣传工作2700万美元经费的提议。火星探索也获推进,宽视场红外巡天望远镜(WFIRST)计划同样消息利好。

即便如此,由于NASA按照国会议员调整资金分配方案,一些空间科学项目仍可能受到挤压。“可能不存在大的输家,但一些项目可能受到影响。”天文学协会(AAS)公共政策主任Joel Parriott说。例如,该机构可能无法再推动小规模的发现级别空间探测器(这将花费不到4.25亿美元),而且也不能保证新边界任务的进程能跟预想的一样快。另外,现有项目操作和数据分析经费分配将须重新洗牌。

地球科学是NASA现有六大科学规划中唯一一个没有得到立法者额外帮助的领域。国会接受了白宫削减其5400万美元经费的建议,经费数额缩减到了17.7亿美元。在Mikulski的版本中,她建议将NASA的经费增长6000万美元,而让Parriott惊讶的是,“参议院放弃了她的计划”。不过,地球科学研究人员感到欣慰的是,最终的预算案没有采纳众议院终止或限制一些地球观测项目的建议。

在一个火星样本返回项目正在运行时,NASA一直认为木卫二任务成本太高。但两个木卫二项目的坚定支持者身处Wolf拨款委员会内,他们让老板确信,该任务值得支持。“我们必然将在另一个世界中找到生命。如果我们能找到它,首个最可能的地方就是木卫二的海洋里。”Wolf的继任者、众议员John Culberson说。

对于众议员Adam Schiff而言,木卫二的经费惠及了NASA喷气推进实验室,该实验室位于他的行政区内。在给其政党首领总统巴拉克·奥巴马的信中,Schiff 表示:“每年我们都不得不与政府的经费削减提议作斗争,但最响亮的回应是,NASA的科学是王冠上的宝石。”需要总统在2016财年计划中全面支持。

另外,两党联合还颠覆了白宫重置NASA教育活动的计划。一直以来,该机构允许项目科学家与该局层面的项目平行开展自己的教育和外展项目。去年,作为政府牵头改组科学教育项目的一部分,行政部门尝试结束该惯例,但该计划遭国会否决最终失败。今年,白宫要求仅为基于项目的活动提供1500万美元经费,但Mikulski要求增加2700万美元,基本与2014年之前的水平持平。

对于SOFIA项目的拥护者而言,好消息到来的同时还伴随着警告。参议院提议的8700万美元将允许科学家保持升级望远镜,开发陆基设备的核心优势。但AAS政策专员Joshua Shiode表示,最终的7000万美元经费分配意味着并没有此类改善。

虽然国会给了NASA一份长长的要求单,但它赋予NSF相当大的灵活性,其研究董事会能较为自主地使用1.72亿美元经费。而这是Mikulski和Wolf历年来表现出的对NSF领导层的尊重。但立法者也并非完全不干涉。Wolf拨款小组内民主党最高领袖、众议员Chaka Fattah帮助捍卫了该机构加倍在神经科学领域投入的请求,作为政府“脑创新”计划的一部分。Wolf也确保了NSF教育理事会获得了足够的经费提升中小学科学教育水平。而且,该机构还获得300万美元开展新项目,以吸引各个层面的少数裔学生进入科学领域。

明年1月,共和党将控制参议院,届时Mikulski的影响力将被大大削弱。但她可能的继任者、参议员Thad Cochran同样是NASA忠实拥趸,并且支持高校科研。在众议院,Wolf 的退休将为Culberson打开局面,他似乎有机会“恢复NASA,在还是孩童时,生活在休斯顿的我就牢牢记住了它”。

Culberson表示他的两个优先顺序是“空间探索和科学研究”。他的能力将在2016财年预算斗争中接受考验,但Culberson相信自己能成功。“我想确保科学家得到他们需要的东西。”他说,“如果有人告诉我NASA预算有漏洞,我将去填补。”(张章)

《中国科学报》 (2014-12-30 第3版 国际)
 
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