作者:黄海刚 来源:科学时报 发布时间:2009-7-28 9:01:00
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科学时报:经济危机中的美国高等教育
 
 2008 年开始的经济危机对美国的高等教育产生了广泛而深刻的影响。经济危机使大学的投资减少、本科入学率降低以及引起了学生对经济问题的担忧。大学通过建构在线学习、多方筹措资金、优化管理以及尽可能为学生提供资助来应对经济危机带来的挑战。在一个危机的时代,大学应该将赢利置于次要的地位,更多地承担起它应有的社会责任和使命。
 
冲击与困境
 
虽然从大学与国家经济发展间的关系来看,即便是在经济衰退、预算下降的情况下,高等教育仍会是国家优先考虑的资助对象而不会受到毁灭性的打击,但当前的经济危机也正悄然改变着美国高等教育的方方面面。
 
最直接的是经济衰退引发的大学资助减少。经济衰退导致美国政府面临着严重的财政困难,结果就是联邦政府可利用的资金变得更少,压缩开支成为必然,对高等教育机构的拨款也会相应减少,资金的减少使大学面临着很大的困难,从而不得不延缓一些研究项目、校园基础设施建设、新教师的聘任等等。同时,由于寻求资助变得困难,很多研究所或导师改变招收学生的计划。
 
由于资助机会的减少,很多学生寻找资助或贷款变得困难,因此不得不中断或延期自己的求学计划,导致大学本科入学率降低,并加重了他们自身和家庭的负担。2008年12月23日~28日,加州大学洛杉矶分校进行了第43届年度“美国新生”调查,对全美340所本科学院和大学的24.058万名首次入学的全职学生进行了访问。调查结果显示,由于缺少资助,越来越多的新生开始寻找兼职工作、经济资助或放弃进入他们梦想的大学。尤其是在大学的选择上,经济资助数额或水平成为学生择校的重要衡量标准,而经济困难使得学生进入自己首选大学的比例持续降低。
 
经济危机不仅对大学和入学率产生影响,同时也在悄然改变着公众,尤其是学生的态度和观念。首先,在一个经济不稳定的时代,学生对政治的关心度开始上升。2008年调查显示,学生比以往任何时候都更关注大选,而认为保持对政治事务的持续关注是必要或非常重要的比例也在稳步增加。其次,对高等教育入学机会的态度发生了变化。2008年调查显示,超过67%的人认为入学机会是一个很大的问题,人们担心很多合格的人没有能够进入大学。在当前的背景下,美国人的态度正处于一个摇摆的过程,人们将大学教育看作绝对必要的时候,就倾向于认为很多人没有机会进入大学。第三是关于大学费用的态度变化。公众普遍认为大学教育确实是个人成功或人生突破的重要因素,但同时认为大学的费用已经超出了承受范围。63%的人认为大学费用的增长速度超过了生活中其他费用的支出。很多美国人开始质疑为何大学的费用增加速度这么快,大学是否以有效的方式利用它们的资源。
 
从公众对大学态度的变化,可以发现两个问题:首先,这对政策制定者是一个危险的信号。在经济困难时期,高等教育费用的增加更加恶化了家庭的经济情况,入学机会受到了威胁。也就是说,大学在个人的成功和经济发展中变得日益重要的同时,也变得更加负担不起,这一矛盾随着经济形势的恶化将更加突出。其次,这一现象也对高等教育机构提出了警告。随着2008年经济形势的恶化,人们的担忧和怀疑开始增加,公众减弱对高等教育的支持并开始质疑大学是否很好地利用了它们的钱。这一问题与另一个观点不谋而合:很多州和国家的政策制定者要求“更大的绩效责任”以及加强对大学的监督和调控,所有这些问题都需要大学在当前经济衰退、家庭经济状况恶化的背景下进行理性的思考和回应。
 
回应与策略
 
经济危机对高等教育的冲击是显而易见的,尤其在经济不景气的时代,人们更应理性地去看待个人发展与高等教育的关系。就业市场的不确定性使很多人重回学校,充实自己以提高竞争力,这也为高等教育的发展和调整提供了契机。
 
第一,完善在线学习,为学生提供避风港。在经济衰退期投资教育,提高自身学历和技能,以期在危机之后获得更好的工作,这一理由使得经济衰退时期很多人重回学校,高等教育的入学率有明显的增长。但在经济衰退为人们提供重返学校的动力时,经济的拮据也影响了学生的负担能力。由于预算削减使得公立学校的学生可能获得的资助机会变得更少,因而一些私立的网上学校变得更加具有吸引力。网上学校相对于传统的学校,由于不用维持校园设施而学费更加便宜;同时,在线教育避免了学生往返学校而耽误的时间和金钱,也可以让学生学习工作两不误,尤其对那些仍然工作或者有了家庭的学生而言。因此,一些传统的公立学校开始构建在线教育,在经济危机中进行着自身的调整。
 
第二,构建大学资金来源的多样化。在经济危机中,那些严重依赖州的税收收入和学费收入的大学,在国家和州的预算减少而家庭也不能支付过高学费的情况下,处境将变得更加艰难;而那些排名前列的世界著名大学,由于长久以来能够得到多方资助,受经济衰退影响的程度相对要小。因此,面对经济衰退,构建大学资金来源的多样化显得更加重要。值得欣慰的是,还是有一些大学通过基金会获得了相当的资金。这表明,即使在经济不景气的年代,大学还是因其经济发展的基石地位而得到相当多的资助,当然,这也需要大学调整自身的教学和科研活动,推动创新和发明以改善国家的经济状况。
 
第三,优化大学的管理,重塑大学的使命。在一个危机的时代,大学应该将赢利置于一个次要的地位,更多地承担起它应有的社会责任和使命,帮助处于危机的国家和学生渡过难关。越来越多的人开始认可高等教育对社会和个人发展的功能,而大学在当前的形势下必然会发挥缓解危机的作用。对于学生来说,经济资助是选择大学的重要因素。2008年,经济问题成为美国新生考虑的首要问题。在这样的背景下,大学需要作出更多的努力来保证学生有公平的入学机会,尤其为那些来自中低收入家庭的学生提供更多的资助。
 
角色、使命和责任
 
变革是摆脱危机的重要策略。大学通过培养人才和进行科学创新而在国家经济复苏和发展中扮演着关键的角色。在美国7800亿美元的救市计划中,对研究委员会和大学的拨款给予了相当的关注。在财政不足的情况下,高等教育和科学研究仍然是国家发展的战略重点。
 
当然,大学不仅在重振国家的经济繁荣中扮演积极的角色,在协调社会矛盾、缓解因危机而对人的心理产生的压力方面,也起着重要作用。在一个充满不确定性的时代,大学确实充当着世俗教会的功能。
 
对中国而言,此次危机也需要我们重新思考高等教育的使命和责任,调整高等教育制度,以应对潜在或真实的危机的挑战。
 
《科学时报》 (2009-7-28 B3 国际)
 
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